Uriah Heep

Prendendo il loro nome dall’avvocato intrallazzatore e parassita del romanzo David Copperfield di Charles Dickens del 1850, gli Uriah Heep sono un’istituzione del progressive rock che, insieme a gruppi come Deep Purple, Queen, Black Sabbath e Led Zeppelin, hanno contribuito a gettare le basi per la vibrante scena hard rock/heavy metal del Regno Unito con successi infiammabili come “Easy Livin'”, “The Wizard”, “Sweet Lorraine”, “Lady in Black” e “Stealin'”. Fondato nel 1969 dal potente cantante David Byron e dal chitarrista Mick Box, il gruppo passò attraverso un prodigioso numero di membri nei prossimi 50 anni – quasi 40 diversi musicisti passarono attraverso il gruppo. Originariamente operanti sotto il moniker Spice, Byron e Box alla fine reclutarono il chitarrista, tastierista e cantante Ken Hensley, il bassista Paul Newton e il batterista Nigel Olsson, e fecero la transizione agli Uriah Heep, che i fan spesso chiamano la band semplicemente Heep.

Molto ‘Eavy… Very ‘UmbleWith Box e Byron che gestiscono la maggior parte dei compiti di scrittura delle canzoni, il quintetto appena coniato ha debuttato la loro miscela di chitarra pesante e organo-driven di potenza sonora bluesy e hard rock innovativo sul 1970 Very ‘Eavy…Very ‘Umble (chiamato Uriah Heep negli Stati Uniti), che è stato pubblicato su Vertigo Records. Inizialmente stroncato dalla critica, l’LP ha poi raggiunto uno status leggendario come un classico dell’heavy metal. Olsson sarebbe partito poco dopo l’uscita dell’album, facendo spazio al nuovo batterista Keith Baker, che fece il suo debutto in studio sul secondo sforzo del gruppo nel 1971, Salisbury. L’ambizioso set di sei tracce, che vide Hensley dare un contributo più sostanziale alla scrittura, adottò una posizione molto più progressiva rispetto alla precedente uscita del gruppo, con i 16 minuti del titolo che impiegavano un’orchestra di 26 elementi. Il gruppo subì una raffica di cambiamenti nella formazione – Baker fu sostituito da Ian Clarke, il cui ruolo fu poi usurpato da Lee Kerslake, mentre Gary Thain prese il posto di Mark Clarke al basso, che era succeduto a Paul Newton poco dopo l’uscita di Look at Yourself del 1971 e prima dell’arrivo del loro acclamato terzo long-player in studio, Demons and Wizards del 1972. Ampiamente lodato come l’LP di svolta della band, annunciò una serie di album di grande successo (The Magician’s Birthday [1972], Sweet Freedom [1973], Wonderworld [1974], e Return to Fantasy [1975]) che videro gli Uriah Heep perfezionare il loro gothic-infused metal e mantenere una formazione stabile: il futuro frontman degli Asia e allievo dei King Crimson John Wetton si unì alla band al basso per quest’ultima offerta.

FireflyWetton sarebbe rimasto fino a High and Mighty del 1976, dal suono abbastanza mainstream, ma i problemi interni, dovuti in parte alle lotte di David Byron con l’alcol, stavano cominciando a logorare la band. Wetton lasciò l’ovile nel 1977, e il gruppo fu costretto a lasciar andare Byron, con la conseguente pubblicazione di Firefly, il primo sforzo degli Uriah Heep con il nuovo cantante John Lawton e l’ex bassista di David Bowie (ed ex-Spider from Mars) Trevor Bolder, il quale sarebbe rimasto con il gruppo fino alla sua morte nel 2013. Anche il suono della band cominciò a cambiare, con offerte successive come Fallen Angel e Conquest che si orientarono più verso l’AOR commerciale che verso il progressive metal, anche se la band mantenne un rispettabile livello di popolarità, specialmente in Germania. Il 1982 li vide entrare in un’altra fase, consegnando un più incisivo, più orientato al pop-metal con Abominog, il loro quattordicesimo long-player e la prima di tre uscite con l’ex vocalist dei Trapeze Peter Goalby.

Vivere il sognoMentre il loro pubblico declinava con il passare degli anni – e le norme della cultura pop andavano e venivano – la band godeva di una forte presenza internazionale, e continuava a pubblicare album di qualità attraverso molteplici iterazioni della formazione che lasciavano Mick Box come unico membro originale. Nel 2017, gli strenui rocker hanno iniziato a lavorare al loro 25° album in studio con Jay Ruston (Anthrax, Stone Sour). Il risultato, Living the Dream, è stato pubblicato nel 2018 su Frontiers, e ha visto il gruppo attenersi alla sua collaudata formula rock classica. Il batterista di lunga data Lee Kerslake è morto il 19 settembre 2020, all’età di 73 anni. Meno di due mesi dopo, il membro fondatore Ken Hensley perse la vita il 4 novembre 2020, dopo una breve malattia; aveva 75 anni.

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